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Contracts and "Acts of God"

Contratos

Este artículo aborda la responsabilidad contractual en caso de que ocurran acontecimientos que escapen a su control y causen un incumplimiento del contrato.

Here, learn about the contract law concept of "force majeure" and how it might help you get out of a contract. A force majeure event could be something like a big, unexpected natural disaster. These events can be a good reason for being unable to do something you promised to do in a contract.

¿Qué significa la cláusula de "fuerza mayor" o "caso fortuito"?

Muchos contratos incluyen cláusulas de "fuerza mayor" o "caso fortuito". Las cláusulas de fuerza mayor son una parte de los contratos y prevén que, si ocurre un hecho imprevisto, una o ambas partes pueden excursarse de hacer lo que el contrato las obliga a hacer.

Las leyes de Texas no estipulan un ejemplo universalmente aceptado de la cláusula de fuerza mayor. Still, specific events, such as fire, storms, acts of God, or orders by governmental authorities, can trigger force majeure. 

¿Las cláusulas de fuerza mayor impactan en los contratos inmobiliarios comerciales?

La mayoría de los contratos comerciales, incluso la mayoría de los contratos de alquiler, incluyen cláusulas de fuerza mayor. Esto siginifica que, si ocurre un hecho imprevisto que dificulta o imposibilita al propietario o al inquilino cumplir con lo que prometieron en el contrato de alquiler, no tienen que hacerlo.

En la mayoría de los casos, el inquilino debe pagar el alquiler incluso si se produce un hecho de fuerza mayor. Algunos contratos de alquiler incluyen lenguaje que estipula que el inquilino no puede usar hechos fortuitos o de fuerza mayor para excursarse de pagar el alquiler. Si el contrato de alquiler no emplea este lenguaje, el inquilino podría usar la cláusula de fuerza mayor para evitar pagar el alquiler.

En general, un hecho de fuerza mayor excusa tanto al propietario como al inquilino de las promesas que previeron en el contrato de alquiler, pero sólo en la medida que el hecho imprevisto dificulte o imposibilite cumplir con esas promesas. Hable con un abogado si tiene un contrato de alquiler y no está seguro de cómo funciona en una situación como esta. Vea si existen programas gubernamentales o de otras organizaciones que puedan ayudar con el pago del alquiler u otros costos.

¿Cuáles son las demás opciones que tengo si mi contrato no incluye una cláusula de fuerza mayor?

Si su contrato no incluye una cláusula de fuerza mayor, no puede utilizar un hecho de fuerza mayor como defensa. Sin embargo, puede emplear otras defensas basadas en las leyes de Texas.  

Un ejemplo es la defensa de "imposibilidad de cumplimiento". If something happens that makes it impossible or difficult to do what the contract says, you might not have to do it. Por ejemplo, si cambia una ley u orden judicial y esto hace que sea imposible cumplir con lo que dice el contrato, usted puede no tener que hacerlo. 

El tribunal deberá decidir si era algo que las partes pensaron que podría pasar cuando celebraron el contrato. Si desea utilizar esta defensa, deberá demostrar que usted no ocasionó el problema y que no fue algo que pensó que podría pasar cuando celebró el contrato. 

¿Qué pasa si tenía un contrato para la venta de bienes?

If the contract involves the sale of goods, another way to use force majeure language is in Article 2 of the Uniform Commercial Code, which is in Chapter 2 of the Texas Business and Commerce Code.

For these contracts, a party could argue that any failure to perform is excused by Texas Business and Commerce Code 2.615. That section says that a delay in delivery or non-delivery by a seller is not a breach of contract if it becomes impractical due to an unexpected event that was assumed would not happen when the contract was made. If this happens, the seller must inform the buyer about the delay or non-delivery.

Also, if the seller can deliver only some of the goods promised and needs to deliver to other parties, they can be excused for non-performance under Section 2.615 only if the available products are shared fairly and reasonably among all the customers.

Our contract doesn't address pandemics. ¿Qué puedo hacer?

Before the covid pandemic, it would have been unlikely that a force majeure clause in a contract would use a global pandemic as an excuse for performance.

Fulfilling contracts made before the pandemic might have become difficult or impossible. If a pandemic-related reason doesn't match the specific types of force majeure listed in the contract, you might need to rely on the "catch-all language" in the clause to excuse performance.

Los tribunales de Texas sostienen que las partes deben demostrar lo siquiente:

  1. El incidente en cuestión está alcanzado por el lenguaje genérico de la cláusula de fuerza mayor.
  2. The parties did not foresee the event in question when they agreed to the contract.

What will courts consider when deciding if a force majeure clause applies?

Los tribunales tratarán de entender la intención de las partes en el contrato para decidir si aplica una cláusula de fuerza mayor. Questions a court might ask include:

  • ¿Fue imposible cumplir con el contrato debido a una orden gubernamental (como una orden de quedarse en casa)?
  • Was it impossible to perform under the contract because of other circumstances created by or related to the disaster?
  • Was the disaster foreseeable when the parties made the contract?

After the covid-19 pandemic, some contracts might now include clauses that specifically mention pandemics. Alternatively, they might use more general language that covers pandemics.

¿Debería contratar a un abogado?

Consult a lawyer when evaluating your contractual rights and obligations, especially if you want to enforce a force majeure clause or use a defense like impossibility.

The remedies and defenses discussed in this article depend on detailed questions and Texas contract law analysis. There is no one-size-fits-all solution for every contract. Talking with a lawyer about your contract can help you minimize risk and better understand your rights in a changing situation like the covid-19 pandemic. The pandemic was a unique situation, and courts responded to it in different ways.

Lea Cómo elegir un abogado y obtenga inofrmación sobre la representación de alcance limitado (una manera de hacer que la contratación de un abogado sea más asequible dado que usted sólo paga por ciertos servicios legales).

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